Sexual dichromatism and condition-dependence in the skin of a bat

Bernal Rodríguez-Herrera, Paulina Rodríguez, Whitney Watson, Gary F McCracken, Rodrigo A Medellín, Ismael Galván

Bats are assumed not to use vision for communication, despite recent evidence of their capacity for color vision. The possibility that bats use color traits as signals has thus been overlooked. Some tent-roosting bats have a potential for visual signaling because they exhibit bright yellow skin, a trait that in birds often acts as a sexual signal. We searched for evidence of sexual dichromatism in the yellow bare skin of Honduran white bats Ectophylla alba, the first reported mammal with a capacity to deposit significant amounts of carotenoid pigments in the skin. We found that skin yellow chroma, a measure that reflects carotenoid content, increases in the ears and nose-leaf during development probably due to an increase in dietary carotenoid accumulation. Once in the adulthood, the yellow color of the nose-leaf becomes brighter in males, representing the first evidence of sexual dichromatism in a bat. The nose-leaf brightness tends to covary positively with the body condition of males. We also found that the skin shows a reflectance peak at 530 nm that virtually coincides with the main reflectance peak (540 nm) of the back side of Heliconia leaves used as roosts. This suggests that these leaves were selected because of camouflage benefits, and the rich lighting conditions of these roosting places then favored the use of skin coloration as a sexual signal. These findings open a new perspective in the physiological and behavioral ecology of bats in which vision has a more relevant role than previously thought.

Se asume que los murciélagos no usan la visión como canal de comunicación, a pesar de la evidencia reciente de su capacidad de visión en color. La posibilidad de que los murciélagos utilicen rasgos de coloración como señales ha sido por tanto ignorada. Algunos murciélagos que fabrican tiendas con hojas para utilizarlas como dormideros presentan el potencial de señalización visual porque exhiben una brillante piel amarilla, un rasgo que en aves actúa a menudo como una señal sexual. Buscamos evidencia de dicromatismo sexual en la piel desnuda amarilla del murciélago blanco hondureño Ectophylla alba, el primer mamífero en el que se ha mostrado la capacidad para depositar cantidades significativas de pigmentos carotenoides en la piel. Encontramos que la saturación de la piel amarilla, una medida que refleja el contenido en carotenoides, aumenta en las orejas y en la nariz en forma de hoja durante el desarrollo, probablemente debido a un incremento en la acumulación de carotenoides de la dieta. Una vez en la edad adulta, el color amarillo de la nariz se hace más brillante en los machos, lo que representa la primera evidencia de dicromatismo sexual en un murciélago. El brillo de la nariz tiende a covariar positivamente con la condición física de los machos. También encontramos que la piel muestra un pico de reflectancia en 530 nm que coincide prácticamente con el principal pico de reflectancia (540 nm) del envés de las hojas de Heliconia usadas como dormidero. Esto sugiere que estas hojas fueron seleccionadas debido a beneficios para el camuflaje, y las ricas condiciones de luz de estos lugares de dormidero después favorecieron el uso de la coloración de la piel como señal sexual. Estos resultados abren una nueva perspectiva en la ecología fisiológica y del comportamiento de los murciélagos en la que la visión tiene un papel más relevante que el que se había pensado anteriormente.

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https://doi.org/10.1093/jmammal/gyz035

Bernal Rodríguez-Herrera, Paulina Rodríguez, Whitney Watson, Gary F McCracken, Rodrigo A Medellín, Ismael Galván. 2019. Sexual dichromatism and condition-dependence in the skin of a bat. Journal of Mammalogy 100(2):299-307.